I Dream of the Stans 

2008. 

In conjunction with Asian Contemporary Art Week 2008, Winkleman Gallery is extremely pleased to present I Dream of the Stans, an exhibition of new video by leading contemporary artists in Central Asia and Afghanistan.

Co-curated by independent curator Leeza Ahmady, Murat Orozobekov, and Edward Winkleman, the exhibition surveys the range of powerful new works emerging from this often overlooked region of the world. Since the incredible critical acclaim that greeted the first Central Asian Pavilion at the Venice Biennale in 2005, contemporary artists from Afghanistan and the former Soviet Republics of Tajikistan, Uzbekistan, Kazakhstan, and Kyrgyzstan have drawn an increasing amount of attention from Western curators, museums and galleries. Most of the newfound attention centers on the remarkably strong single- and multi-channel video works produced in the region, a fact often attributed to the region’s centuries-old traditions of storytelling, street theater, and weaving.

I Dream of the Stans brings together works by seven of the area’s most important artists (and teams) including Vyacheslav Akhunov, Rahraw Omarzad, Almagul Menlibayeva, Jamshed Khalilov, Gulnara Kasmalieva & Muratbek Djumaliev, Said Atabekov, and Julia Tikhonova & Rustam Khalfin.

Known for elaborate multi-channel video installations (including a 5-channel piece recently commissioned by the Art Institute of Chicago), the husband-wife team Muratbek Djumaliev & Gulnara Kasmalieva (Kyrgyzstan) present their 2006 single-channel piece Something About Contemporary Nomadism, in which a steady stream of seemingly bored airline passengers passing through security blithely submit to what would be seen as highly invasive personal searches in other settings. Guards with rubber gloves pat them down, touching their inner legs and backs and chests, while the passengers seem to hardly notice.
In Vyacheslav Akhunov’s (Uzbekistan) video  Cleaner the artist is seen meticulously cleaning the surfaces of various British national monuments in London with his toothbrush. Akhunov was well known by his peers as the “official anti-official artist” during the Soviet era, but now continues to tackle ideas of cultural superiority, be it intellectual, spiritual or political. In his videos, the subjects often repeat certain actions or gestures in a kind of circular pattern; from bottom to top, one point to another, or just going round and about - all reminiscent of various forms of Sufi meditations. In Cleaner Akhunov reminds us that perhaps our sacredly guarded ideas about culture and its production needs some form of cleansing. He is keen on broadening defined notions and unburdening established authorities by exploring conflicts, which are derivative of culture that in itself is subjective.

Rustam Khalfin (born in Uzbekistan and resident of Kazakhstan), as follower of Russian historical avant-garde and both teacher and theorist of trends in contemporary art and culture, has played an integral role in training younger artists. In his collaboration video with Julia Tikhonova, entitled Northern Barbarians, Part II: Love Races, a young couple is making love, nude on horseback, while riding across some desolate woods. Inspired by two series of watercolors from the 18th and 19th centuries (found in the book of “Chinese Eros”) the love scenes are re-interpreted. The term “Northern Barbarians” is a reference the name the ancient Chinese called the wild wanderers they were grateful to have the Great Wall of China separate them from. The video is the reconstruction of an ancient way of making love in a region highly connected to its nomadic past and spirit. Considered a masterpiece, the work exemplifies how Khalfin’s painterly mind is matched by his conceptual vigor for contextual criticism.

Two internationally exhibiting artists also from Kazakhstan, Almagul Menlibayeva and Said Atabekov, address the processes for change and reform in Central Asia with a focus on Asian continental ties and mentality. Said Atabekov is a founding member of the influential collaborative “Kizil Traktor” (Red Tractor). In his videoNeon Paradise, the artist is dressed in his signature dervish outfit made of an odd mixture of absurd objects, materials and props, including an old Soviet-military jug for water. He is seen sitting like an aberration kneeled in a kind of a prayer position repeatedly bowing his head down towards an automatic double glass door that continues to open and shut as he moves. It is not clear whether the doors open into a corporate building, modern super market, or university. What is clear is that in this noble open-ended manner the artist is deconstructing contemporary realities such as economic and environmental decadence and other technologically driven mass global deliriums.

Almagul Menlibayeva is known as an experimental artist working simultaneously in a variety of media such as painting, performances, installations and videos. Her gorgeously landscaped and peopled videos translate the various dimensions of what she wishes to express about beauty, decor, ritual and spiritual practices. Her primary concern with women and their role in pre -Soviet, pre-Islamic, and even shamanistic and dervish origins is exemplified in her video Jihad.

Rahraw Omarzad, an artist and professor at Kabul University, established the Center for Contemporary Art Afghanistan (CCAA). He is the conceptual author of the video work Opening in collaboration with his students and members of CCAA. Through CCAA, Omarzad has been actively working with young artists in an effort to foster their sense of independence and individuality. Re-education is therefore a pressing; not only in re-thinking art and its making but in rendering visible the various truths that are buried beneath the piles of media-manufactured issues facing Afghanistan. In this video, a dark screen and a loud consistent banging sound slowly opens to a woman’s sparkling eyes under her “Chadori”. Someone from the outside cuts open a layer of fabric in front of the veiled women, but instead of seeking to come out or to cut off her veil with the scissors, she opts to embroider a beautiful and colorful floral design around the opening with her sensually jeweled and painted hands. The work is a poetic gesture towards woman’s creative role in the world as assigned to her by nature and how the subjects of freedom and limitation are relative to internal attitudes, regardless of how dire the external façade.
amshed Khalilov represented Tajikistan at the Central Asian Pavilion in Venice in 2007. In his charming piece Bus Stop, each image in a series of photographs of the often highly decorated structures providing shelter for commuters throughout Central Asian countries seems to pause momentarily and then whisk off to the side, as if mimicking the stop-and-start motions of a bus along its route. Often blending Soviet motifs with more ancient and/or Islamic architectural themes and patterns, each of the bus stops is a unique artistic statement even as it serves a public purpose. Sometimes fantastical (one is shaped like the traditional hat worn by natives), sometimes simply beautiful, these now nostalgic structures stand out as oases of expression along the otherwise often desolate roads they punctuate.

Soñando con el Stans

2008.

El Museo de Arte de El Salvador, en el marco de su programa Marte Contemporáneo 2008, con la colaboración de Janet Phelps, la Galería Winkleman de Nueva York y el Diario de Hoy, se complacen en presentar I Dream of the Stans (Soñando con el Stans ), una exhibición del nuevo video realizado por artistas contemporáneos de Asia Central y Afganistán. 

La exhibición fue realizada por la curadora independiente Leeza Ahmady, Murat Orozobekov y Edward Winkleman. En ella se examina un conjunto de trabajos nuevos que emergen con fuerza en esta región, a menudo ignorada por el resto del mundo. Desde la increíble aclamación de los críticos para el primer Pabellón de Asia Central en la Bienal de Venecia 2005, compuesto por artistas contemporáneos de Afganistán y de las ex repúblicas soviéticas de Tajikistán, de Uzbekistán, de Kazakhstán y de Kyrgyzstán, se ha incrementado la atención de los curadores, museos y galerías occidentales hacia los artistas contemporáneos de esta región. La mayor parte de la reciente atención se centra en los extraordinarios trabajos de videos mono-canales y multicanales producidos en esta área, hecho que es a menudo atribuido a la persistencia de la antigua tradición local de narración de cuentos, teatro callejero y elaboración de tejidos.

I Dream of the Stans reunió los trabajos de siete de los artistas (y de los equipos) más importantes del área: Vyacheslav Akhunov (1948), Rahraw Omarzad (1964), Almagul Menlibayeva (1969), Jamshed Khalilov (1962), Gulnara Kasmalieva (1960) y Muratbek Djumaliev (1965), Said Atabekov (1965), Julia Tikhonova (1978) y Rustam Khalfin (1949).
Conocido por elaborar instalaciones de video multi-canales (incluyendo una pieza de 5 canales recientemente curada por el Instituto del Arte de Chicago), el equipo compuesto por los esposos Muratbek Djumalie y Gulnara Kasmalieva (Kyrgyzstán) presenta una pieza mono canal del 2006 : Algo sobre nomadismo contemporáneo, en la cual se presenta a un flujo constante de pasajeros de una línea aérea, aparentemente aburridos, que pasan por dispositivos de seguridad y que se someten despreocupados a lo que podría ser visto en otros ambientes como una búsqueda altamente invasiva. Guardias con guantes de goma palpan los cuerpos de los pasajeros, tocando sus piernas, partes posteriores de su cuerpo y torsos, mientras ellos parecen no percatarse del asunto. 

En el video de Vyacheslav Akhunov (Uzbekistán)  Limpiador el artista es visto limpiando meticulosamente con su cepillo de dientes las superficies de varios monumentos nacionales británicos en la ciudad de Londres. Akhunov era bien conocido por sus coterráneos como el “artista oficial contra-oficialista” durante la era soviética, ahora abordando ideas de una superioridad cultural, ya sea desde el punto de vista intelectual, espiritual o político. En sus videos, los sujetos repiten a menudo ciertas acciones o gestos de acuerdo a cierto patrón circular: de arriba a abajo, de un punto a otro, o solamente moviéndose alrededor, siendo todas reminiscencias de formas de meditaciones Sufistas . En Limpiador, Akhunov nos recuerda que quizás nuestras ideas sagradamente guardadas sobre cultura y su producción necesitan una cierta forma de limpieza o rediseño. Él anhela amplificar las nociones definidas y aligerar las autoridades establecidas para explorar los conflictos que son derivados de la cultura, la cual, en sí misma es subjetiva.

Rustam Khalfin (nacido en Uzbekistán y residente de Kazakhstán), como seguidor del vanguardismo histórico ruso, además profesor y teórico de las tendencias en arte y cultura contemporánea, ha desempeñado un papel integral en el entrenamiento de artistas más jóvenes. En su video titulado Bárbaros norteños, parte II: Amor de Razas, en el cual Julia Tikhonova le colabora, un par de jóvenes están haciendo el amor desnudos a caballo mientras que cabalgan a través de un desolado bosque. Inspirado por dos series de acuarelas de los siglos XVIII y XIX (encontradas en el libro “Eros Chino”) reinterpreta las escenas de amor que en él se encuentran. El término “bárbaros norteños” es una referencia al grupo de individuos de la antigua China denominada los vagabundos salvajes que eran “felices” por estar apartados de la gran muralla China. El video es la reconstrucción de la manera antigua de hacer el amor en una región conectada a su pasado y a su espíritu nómada. Considerada una obra maestra, esta pieza muestra como la mente del pintor Khalfin hace corresponder su vigor conceptual con lo contextual.

Dos artistas con exhibiciones internacionales, también provenientes de Kazakhstán, son Almagul Menlibayeva y Said Atabekov, quienes tratan los procesos para cambiar y reformar a Asia Central con una focalización en las mentalidades y los puntos comunes del continente. Said Atabekov es un miembro fundador del equipo influyente “Kizil Traktor” (tractor rojo). En su video Paraíso de neón, el artista se viste bajo la firma singular de derviche (miembro de una hermandad religiosa y ascética sufista.) Su atuendo es una curiosa mezcla de objetos, materiales y complementos absurdos, incluyendo un viejo jarro militar soviético para el agua. Lo vemos sentado con una pose absurda, arrodillado en una especie de posición de rezo, inclinando su cabeza repetidamente hacia una puerta automática doble de cristal que continúa abriéndose y cerrando mientras él se mueve. No está claro si las puertas se abren en un edificio corporativo, un mercado moderno, o una universidad. Lo que está claro es que de esta forma noble y abierta, el artista deconstruye realidades contemporáneas tales como decadencia económica y decadencia ambiental, así como el delirium tecnológico globalizador y totalitarista al que hemos sido conducidos. 
Almagul Menlibayeva se le conoce como la artista experimental que trabaja simultáneamente en una variedad de medios tales como pintura, performance, instalaciones y videos. Ella, a través de sus videos, desarrolló magníficamente las múltiples dimensiones de lo que deseaba expresar sobre las prácticas de la belleza, de la decoración, los rituales y la espiritualidad. Su preocupación primaria en la mujer y su papel en cuanto a orígenes pre-soviéticos, pre-Islámicos e incluso chamanísticos y derviches , se muestra en su video Jihad.
Rahraw Omarzad, artista y profesor de la universidad de Kabul, creó el Centro para el Arte Contemporáneo de Afganistán (CCAA). Es el autor conceptual de la pieza de video Abertura, en colaboración con sus estudiantes y miembros de CCAA. En el CCAA, Omarzad ha estado trabajando activamente con los artistas jóvenes en un esfuerzo de fomentar su sentido de la independencia y de la individualidad. La re-educación es por lo tanto una constante, no sólo en la reevaluación del arte y de su creación, sino en la representación visible de las disímiles verdades que se entierran debajo de las innumerables ediciones manufacturadas que se hacen en los medios sobre Afganistán. En este video, una pantalla oscura y un constante sonido que golpea ruidosamente, dan paso lentamente a los chispeantes ojos de una mujer bajo su “chadori”. Alguien del exterior corta una capa de tela en frente de la mujer cubierta por un velo, pero en vez de intentar salir o cortar su velo con la tijera, ella opta por bordar un diseño floral hermoso y colorido con sus manos sensuales enjoyadas y pintadas. La obra es un gesto poético hacia el papel creativo de la mujer en el mundo según le fue asignado a ella por su naturaleza, y cómo los temas de la libertad y la limitación son relativos a actitudes internas de ellas, sin importar cuan terrible sea su imagen externa. 
Jamshed Khalilov representó a Tajikistán en el Pabellón de Asia Central en Venecia en 2007. En su encantadora pieza Paradas de autobús, cada imagen, en una serie de fotografías de las estructuras abundantemente decoradas que abrigan a los que viajan por los países de Asia Central, parece detenerse momentáneamente y de modo abrupto se hacen a un lado, como si simulasen los movimientos de parada y arranque de un autobús durante su ruta. Combinando motivos soviéticos con temas y patrones arquitectónicos antiguos e islámicos, cada parada de autobuses es una declaración artística única aunque cumple también con una función pública. Algunas veces fantásticas (Una de ellas tiene la forma de un sombrero tradicional usado por lugareños), algunas veces simplemente bellas, estas nostálgicas estructuras que se levantan como oasis de expresión, acentúan los caminos que de otra manera parecerían desolados. 

El programa Marte Contemporáneo, antes conocido como Intervenciones, es patrocinado por Mario Cáder Frech y cuenta desde este año con el apoyo del Comité Marte Contemporáneo, que reúne a un grupo de entusiastas jóvenes, quienes realizarán diversas actividades con este fin. 
Actualmente, las bases del programa Intervenciones se están retroalimentando para implementarlas en el año 2009, ya como Marte Contemporáneo. En el presente año, dentro de este programa, se realizarán exhibiciones de artistas internacionales y nacionales mediante invitación. Texto e imágenes: Galería Winkleman, Nueva York Traducción de texto: colaboración de Rebeca Alfonso Fernández.